Proverbes : Pas grand-chose à voir avec la chasse à courre

Lorsque l’on est incertain de l’issue d’une lutte, on s’exclame parfois littéralement que l’on ne sait pas qui aura la peau du cerf : 不知鹿死谁手 [bùzhī lù sǐshuí shǒu] (鹿 [lù] : cerf, terme générique pour les cervidés). Si l’on ne connaît pas l’histoire de Shi Le (石勒 [shí lè], 274-333), le fondateur de l’éphémère dynastie des Zhao postérieurs (后赵 [hòu zhào], 319-351), à l’époque des Seize Royaumes (十六国 [shíliùguó], 304-439) et de ce qui se passa à l’occasion d’un banquet qu’il offrit à un ambassadeur venu d’un petit royaume de la péninsule coréenne, difficile de comprendre.
Pendant ledit banquet, Shi Le, qui ne brillait pas par sa modestie, demanda à son fils, devant l’ambassadeur, à quel illustre souverain ancien il pourrait être comparé. Le fils dit qu’il surpassait en talent Liu Bang (刘邦 [liú bāng], 256-195 avant notre ère, fondateur de la dynastie des Han), et que le célébrissime Cao Cao (曹操 [cáo cāo], fondateur du royaume de Wei à l’époque des Trois Royaumes), ne lui arrivait pas à la cheville. Ce à quoi Shi Le, par fausse modestie, répondit en usant de la parabole suivante : s’il avait eu l’occasion de participer avec Liu Xiu (刘秀 [liú xiù], -6 av. J.C.-57 de notre ère, fondateur de la dynastie des Han de l’Est 东汉 [dōnghàn], 25-220) à une chasse à courre dans la Plaine Centrale (中原 [zhōngyuán], i.e. la Chine) pour capturer un cerf, il ne savait pas qui aurait eu la peau de l’animal.
L’expression 鹿死谁手 était à l’origine utilisée spécifiquement pour parler de la lutte pour le pouvoir impérial, mais son champ sémantique s’est étendu de façon à être appliquée utilisée aujourd’hui dans le cadre d’une lutte de pouvoir général.
Il existe une autre expression dont le sens est très proche : 问九鼎 [wèn jiǔdǐng] (« se renseigner sur les neuf vases tripodes »), que nous verrons à l’épisode suivant.

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