Langue populaire et argotique : Talon d’Achille et côtes flottantes

En français, pour parler du principal point faible d’une personne, on prend volontiers l’image du talon d’Achille : le héros grec Achille (阿喀琉斯 [ākāliúsī]), à sa naissance, avait été plongé par sa mère, la nymphe Thétis (忒提斯 [tètísī]), dans le Styx (斯提克斯河 [sītíkèsīhé]), en le tenant par le talon. Cette plongée dans les eaux du fleuve infernal (冥河 [mínghé]) avait conféré au cuir du futur héros de la guerre contre Troyes l’invulnérabilité, à l’exception cependant du talon qui n’avait pas été touché par l’eau miraculeuse. (Pour en savoir plus sur Achille et son talon dans la langue de Mao, je vous invite à lire ici l’article que lui consacre Baidu.)
L’expression « talon d’Achille » est traduite littéralement en chinois par 阿喀琉斯之踵 [ākāliúsī zhī zhǒng] (踵 [zhǒng] est une sinogramme rare qui signifie « talon » ; en chinois de tous les jours, « talon » se dit en fait 后脚跟 [hòujiǎogēn] ; attention : pour parler du talon d’une chaussure, on dit 鞋跟 [xiégēn]), mais il ne s’agit que d’une traduction littérale de l’expression occidentale.
Pour parler du « point faible » de quelqu’un, on dispose d’un mot calqué sur l’expression occidentale : 弱点 [ruòdiǎn], apparue apparemment en chinois dans le courant du XIXe siècle. On utilise aussi une image assez parlante, qui donne le titre à ce billet : celui des « côtes flottantes » 软肋 [ruǎnlèi]. Ce terme est un mot qui relève de la terminologie médicale : 肋 [lèi] (que l’on retrouve dans le mot 肋骨 [lèigǔ]) signifie « côte », et 软 [ruǎn] signifie « souple, mou » ; en terminologie médicale, 软 est aussi utilisé dans le mot 软骨 [ruǎngǔ], qui désigne un cartilage. Je ne suis pas sûr de l’étymologie du mot 软肋 utilisé en chinois dans le sens de « talon d’Achille », mais il me semble me souvenir d’avoir lu quelque part que cette acception du mot serait à rechercher dans le vocabulaire pugilistique chinois.

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