Caractères (104/4103) : 头/頭

C’est sous la clé « grand » (大) qu’est classé le caractère 头, du moins dans sa graphie simplifiée (qui comporte au total 5 traits) ; mais dans sa graphie traditionnelle, 頭, il comporte 16 traits, et il est classé sous la clé de la « page » (頁). Sa prononciation habituelle est [tóu], mais il peut aussi être prononcé au ton léger (轻声 [qīngshēng]), que les sinologues français appellent aussi « ton neutre ». Penchons-nous d’un peu plus près sur le champ sémantique de ce caractère en chinois moderne.
头 [tóu] prononcé au deuxième ton peut avoir les significations suivantes :
1. tête, c’est la signification première. On trouve ainsi des mots tels que 头骨 [tóugǔ] : crâne (littéralement « os de la tête », ou 头脑 [tóunǎo] cerveau, cervelle ;
2. cheveux ou coiffure. Une coupe de cheveux rase se dit par exemple 平头 [píngtóu] ;
3. sommet d’une chose. Le sommet d’une montage peut se dire 山头 [shāntóu] ;
4. début. Quand on veut dire qu’il faut recommencer à partir du début, on dit [从头开始 cóngtóu kāishǐ] ;
5. bout (morceau qui reste). Ainsi, le mot 布头儿 [bùtóur] signifie « bout de tissu » ;
6. de tête, du début. 头三天 [tóusāntiān] signifie « les trois premiers jours » ;
7. premier, en tête. Dans un moyen de transport, la « première classe » se dit 头等 [tóuděng] ;
8. chef, dirigeant. Un « contremaître » est appelé 工头 [gōngtóu] ;
9. domaine, partie. Cet usage ne me semble pas très fréquent.
10. au moment de, juste avant. Également peu usité dans ce sens.
11. (exprime un chiffre approximatif).
Prononcé au ton léger, 头 se rencontre principalement dans les deux cas suivants :
1. en suffixe après un nom, il sert à construire des mots dissyllabiques, comme dans 木头 [mùtou] : bois ;
2. en suffixe après un mot indiquant un lieu ou une direction : p.ex. 里头 [lǐtou] « dedans ». Notez que dans ce cas, il peut souvent être remplacer par 面 [miàn]. Il n’existe absolument aucune différence d’ordre sémantique entre 里头 et 里面.
À l’épisode 105, nous verrons un autre sinogramme assez riche sémantiquement : 经.

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