Caractères (102) : 期

Concernant le caractère 期, évacuons de suite le sujet qui fâche : la prononciation. Qu’on se le dise une bonne fois pour toutes : ce caractère est prononcé [qī], au premier ton, en Chine continentale, mais il est prononcé [qí], au deuxième ton, à Taiwanun point c’est tout ! D’aucuns voudront ergoter sur l’orthodoxie phonétique, mais pas moi. Je ne sais pas qui, des communistes ou des nationalistes, a raison, je me contente de noter le phénomène et d’en rendre compte. Notons accessoirement que 期 peut aussi se prononcer [jī], mais c’est anecdotique. Pour les besoins de Sinoiseries, j’adopte arbitrairement la prononciation [qī], car c’est celle qui est utilisée en Chine continentale. Mais n’y voyez surtout, surtout pas le signe d’un pro-communisme qui me caractériserait !
期 est classé dans les caractères chinois sous la clé de la lune (月), qui n’est pas ici une variante graphique de la clé de la chair (肉). Notons que de toute façon, en Chine continentale, on ne distingue plus ces deux clés. Le sinogramme compte au total 12 traits et, prononcé [qī] ou [qí], on lui connaît les acceptions suivantes :
1. période de temps, délai, comme dans 学期 [xuéqī] : semestre (scolaire ou universitaire) ;
2. (spécificatif des évènements se tenant périodiquement) session, classe ;
3. espérer, comme dans le mot 期望 [qīwàng] : espérer ;
4. limite (usage peu courant) ;
5. certainement (usage également peu courant) ;
6. sert à former le mot 期颐 [qīyí] qui signifie « cent ans » lorsque l’on parle d’âge ;
7. période géologique (subdivision de l’ère géologique, ère se disant en chinois 世 [shì]).
Prononcé [jī], 期 est utilisé dans quelques expressions figées avec le sens de « année entière », ou « mois entier ». Voir par exemple le mot 欺服 [jīfú], littéralement « vêtement annuel », qui désigne les vêtements de deuil (qui devaient, en Chine ancienne, être portés une fois par an).
Au 103ème épisode, nous conterons les aventures du sinogramme 它.

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